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光電產業

下一個電腦殺手級應用
書本終結者:電子紙顯示器?
如果能有一本袖珍的電子書,重量不到0.5公斤,卻能容納上千本書籍的內容,隨身攜帶閱讀該有多麼愜意!在Web Pad與i-Library都功敗垂成後,電子紙顯示器能實現這個夢想嗎?
撰文 / 張志誠

       5月8日,元太科技宣布併購飛利浦的電子紙顯示器事業部,由於飛利浦是日本新力(Sony)公司電子閱讀器面板的唯一供應商,因此元太順理成章,成為Sony的獨家供應商,也是唯一可量產電子紙顯示器的台灣廠商。
  
  電子紙的技術,其實早在30年前就已在美國問世,不過始終停留在「傳福音」的階段,一直到這幾年,搭上平板電腦的順風車,電子紙的原型產品,才偶爾出現在記者會或資訊展現場,消費者還是買不到。
  
  除了電子紙之外,另一個與平板電腦概念相近的產品——Web Pad,也幾乎同時出現在市場上。然而,如果消費者認為用不到,再先進的產品,也只能在小眾市場中贏得掌聲,Web Pad就是個例子。

Web Pad的教訓
  
  還記得兩、三年前的資訊展上,二線電腦廠商推出的Web Pad,夾雜在功能、外型明顯要高明許多的平板電腦中,得到的目光少得可憐。說實話,將微軟的Win CE作業平台升級,再套用到Web Pad上,使得Web Pad變成「四不像」的硬體設備,既不像筆記型電腦具有全方位功能,輸入又沒鍵盤方便,耗電量也沒有獨特之處,加上不具備WLAN,大概只有重量勉強稱得上是個優點。
  
  有些公司將Web Pad定位成「低階」的平板電腦,但不同的產品硬拗在一起,消費者顯然不肯買帳,難逃被淘汰的命運。

重量與成本大幅降低
  
  至於電子紙顯示器,則是科技業者期望再創電腦風潮的另一個殺手級應用。它同樣也是平面顯示技術的一種,和目前成熟度最高的TFT-LCD相比,電子紙顯示器用的是「電泳」原理,在兩片透明的玻璃或塑膠基板中間,灌入帶有電荷的黑、白微珠,當上下兩片基板的電極通電時,會吸引不同顏色的微珠「飄」上去或是「沈」下來(所以叫做「電泳」),以此形成畫面。和TFT-LCD相比,它少了背光板、彩色濾光片和偏光片,所以重量與生產成本可大幅降低。
  
  這種顯示原理,具有雙穩態的特性,因此每更新一次畫面(就像我們閱讀傳統書本的翻頁),不需要再持續充電,耗電量很低,業者表示只要兩顆AA電池,就可用上一個月。
  
  試想,如果能隨身攜帶A5尺寸的電子書(女生可輕易放進皮包),重量不超過0.5公斤,卻可容納上千本雜誌或書籍內容,即使不上網,同樣悠閒地在咖啡館看書,是件多麼愜意的事情!

i-Library功敗垂成
  
  有人認為,電子紙顯示器,也許是實現這個夢想的解決方案。因此,早在兩年前,老牌家電業者歌林就和優群合作推出i-Library電子書閱讀器,不僅可閱讀,還可當成MP3播放器,當時是國內唯一的電子書成品。可惜經過兩年嘗試,歌林的i-Library還是功敗垂成。
  
  電子書無法形成市場風潮,主要原因在於商業環境、使用者習慣與顯示技術未臻成熟。
  
  1 商業環境:對於紙本書的數位化,出版業還沒找到因應策略,例如數位化書本的定價、版稅及拆帳問題、購買電子書籍的商業模式、檔案傳輸方式等。
  
  2 使用者習慣與顯示技術:以歌林的I-library電子書來說,顯示螢幕看起來像是採用TN-LCD技術的灰階螢幕,和肉眼閱讀傳統書本的經驗,有很大的差距。

必須接近傳統閱讀經驗
  
  在科技研發與市場演化的過程中,我們會發現revolution比innovation來得簡單:revolution代表開創性的技術與產品革命,研發者不需顧慮到消費者過去的使用習慣,只要依照技術與spec去開發產品,消費者自然會學習適應新產品。
  
  但innovation代表在既有基礎上加以改良,必須愈接近消費者過去的使用經驗愈好,電子書就是一例。如果電子紙顯示器想要取代傳統紙本書籍雜誌,就必須滿足以下需求:
  
  1 不要把電子紙顯示器定位成另一種平板電腦,而應定位成3C產品,如果讓電子紙顯示器還能用來文書處理兼上網,又會繞回Web Pad的老路子。
  
  2 電子紙的顯示技術,不需要背光板或偏光板,相對也限制了電子紙的功能,無法支援JAVA或FLASH等動態影像表現。
  
  3 顯示技術方面,TN-LCD灰底的螢幕,讓閱讀者退避三舍。想成為真正的電子紙顯示器,至少要讓顯示螢幕呈現白色或乳白色,例如微軟研發的clear type字型顯示在白底螢幕上,效果就非常接近紙本書的表現方式。
  
  4 最大的問題在於書籍銷售的商業模式。未來書本內容電子化後,訂購雜誌或買書時,拿到的不再是書,而是一片光碟,甚至是透過網路傳輸的電子檔案,消費者能否接受付了錢,卻沒拿到任何實體的「產品」,將是一大考驗。
  
  另外,如果電子書的單價和實體書相差不大,消費者購買電子檔的意願將大為降低,沒達到價格的臨界門檻,想要讓消費者掏錢恐怕很難。

 


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